Iguana rinoceronte e en Cayo Iguana, Laguna de Oviedo. Foto Ariel Contreras

IGUANAS DE LA ESPAÑOLA

Somos la única isla del Caribe con dos especies endémicas

Las iguanas de las rocas (género Cyclura) son grandes lagartos únicos de Las Antillas. Sólo existen nueve especies, y nuestra isla, La Española, tiene dos de ellas: la iguana rinoceronte (Cyclura cornuta) y la iguana de Ricord o ricordi (Cyclura ricordii). Como grupo, las iguanas de la rocas se consideran los lagartos más amenazados del mundo, y nuestras especies no escapan a esta situación, estando ambas en peligro de extinción.  

Al igual que otras iguanas, son lagartos fuertes, con la piel suelta alrededor de la garganta y  una cresta de escamas desde la nuca (detrás de la cabeza) hasta la punta de la cola.   Las iguanas de las rocas se distinguen por su gran tamaño (hasta metro y medio de largo) y sus fuertes patas.  Nuestras dos especies de iguanas de las rocas son los animales terrestres nativos más grandes que quedan en La Española. 

Iguana ricordi adulta hembra. Foto Rafael Arvelo

Conócelas

Iguana rinoceronte

Cyclura cornuta

Arriba de la nariz tiene  escamas en forma de cuerno que recuerdan a un rinoceronte.  Sus ojos son marrones. Tiene escamas en forma de cuernos en la zona timpánica. El color de su cuerpo suele ser gris o, marrón, llegando a verdoso a veces. Es la más grande y corpulenta de las dos especies que tenemos en La Española: puede alcanzar unos 70cm de longitud de la cabeza y cuerpo + una cola igualmente larga. Puede hacer sus madrigueras en roca o tierra suelta. 

Cyclura cornuta

 Antes se encontraba en casi todas las partes bajas y costeras de la isla, pero hoy sólo existe en algunas zonas de República Dominicana.  Se considera en peligro de extinción (EN, según la lista Roja de la UICN).   

Distribución de la iguana rinoceronte. Fuente: UICN 2019

Iguana ricordi

Cyclura ricordii

 Toda su cola tiene anillos de escamas en forma de espinas. Sus ojos son rojos. El color de su cuerpo va de gris, gris verdoso a crema, con rayas transversales más oscuras en el tronco.    Las escamas de su cresta son más grandes en la nuca y parte media del tronco que en el resto del cuerpo. Su cuerpo puede medir hasta medio metro de largo y tener una cola igualmente larga. Sus madrigueras son casi siempre en tierra suelta, donde excava túneles subterráneos de hasta 5 metros.

Cyclura ricordii

 Sólo se encuentra en la isla Cabritos del Lago Enriquillo, al sur del Lago Enriquillo, al este de Pedernales (República Dominicana) y en Ansapit (Haití).  Se considera en peligro de extinción (EN, según la lista Roja de la UICN).   

Distribución de la iguana ricordi. Fuente: UICN 2019

Ambas especies habitan en nuestros bosques secos

En su hábitat natural, nuestras iguanas comen hojas, frutos y semillas  de plantas silvestres. Son muy importantes en el ecosistema, ya que con su alimentación ayudan a dispersar las semillas de nuevas plantas y también porque al comer hojas moderadamente, estimula el crecimiento de las plantas.  Sin ellas, el bosque seco no se mantiene ni se renueva, además que pierde muchas especies de plantas, empobreciéndolo cada vez más.    

Bosque en la zona de La Trocha de Zuquete, Municipio Duvergé

Bajo peligro…

A pesar de su importancia en nuestros ecosistemas, cada día quedan menos iguanas.  Los perros cimarrones matan a las hembras cuando ponen sus nidos, los gatos devoran a las crías cuando salen del nido, el crecimiento de la agricultura y la tala para hacer carbón vegetal destruyen su hábitat y los vehículos las atropellan al cruzar la carretera. Otros humanos las cazan para comérselas.  Si no cambiamos esto, pronto se extinguirán.

Expansión agrícola hacia su hábitat
Elaboración de carbón vegetal
Perros matan hembras grávidas
Gatos asilvestrados se comen sus crías
Iguana ricordi atropellada en carretera
Lazo para atrapar iguana en la boca de su cueva

Conservación de hábitats críticos

Las iguanas, al igual que casi todos los reptiles, se reproducen por huevos que ponen bajo tierra. Para esto, necesitan lugares seguros con suelos sueltos, donde puedan incubar sus huevos unos 3 meses.  En algunas partes donde habitan, estos lugares son escasos o están siendo ocupados por la agricultura.  Identificar estos sitios críticos para su reproducción, y monitorear su éxito, ha sido una de nuestras prioridades de conservación.  Una vez identificados, hemos hecho defensoría de estos sitios, logrando su inclusión en áreas protegidas o bien comprando terrenos a agricultores. 

Revisando nido ya ecolsionado de iguana rinoceronte

Investigación 

Desde 2004, trabajamos con colaboradores locales e internacionales para estudiar, monitorear y proteger las iguanas, sus nidos y sus hábitats críticos.  Esto ha incluido el estudio de su hábitat y distribución, la compra de terrenos, la propuesta de áreas protegidas, la denuncia y detención de la expansión agrícola y las actividades de carbón en sus hábitats. También, hemos apoyado investigaciones científicas sobre su genética  e historia natural, y  hemos entrenado a colaboradores locales a realizar patrullajes, cuantificar su abundancia, revisar sus nidos, y combatir amenazas. 

Tomando muestra para análisis genéticos en isla Cabritos

Restauración 

Debido a la gran degradación que han sufrido los bosques secos de la República Dominicana por el carbón, ganado suelto y extracción de madera, hemos empezado un programa de restauración de algunas áreas importantes para ambas especies de iguanas, especialmente la iguana ricordi.  Para esto, utilizamos algunas de las plantas nativas que prefieren comer las iguanas, tales como el cactus arborescente Consolea moniliformis (alpargata). En esto nos ayuda siempre un equipo local.

Equipo de restauración de hábitat de las iguanas

Iguanarios 

Nuestras iguanas están amenazadas por la proliferación de iguanarios en República Dominicana.  Estos son negocios en donde se mantienen en cautiverio, especialmente la iguana rinoceronte, para mostrar a visitantes.  Muchos carecen del espacio requerido para estos animales territoriales o no tienen las condiciones mínimas para mantenerlas saludable y humanitariamente. Otro problema es que en lugar de conservar algunas poblaciones locales amenazadas, están trayendo y liberando individuos de otras poblaciones, perdiéndose así la variabilidad genética que les ha ayudado a sobrevivir en cada sitio hasta hoy.  Además, algunos están facilitando la expansión de la iguana verde (Iguana iguana), que es invasora en nuestro país. Estamos trabajando con el personal de iguanarios para que mejoren sus prácticas.

Una iguana rinoceronte cautiva

Educación 

Hemos estado llevando estos mensajes a grandes y chicos junto a nuestras mascotas Rina Rinoceronte y Ricky Ricordi,  para crear conocimientos y conciencia sobre estos maravillosos reptiles y las amenazas que enfrentan. 

IMG_20190208_183443_101crop
IMG_20190208_183443_095crop
IMG_20190523_225131_276crop
IMG_20190523_225131_275crop
IMG_20190523_225131_277crop
IMG_20190523_225131_278
IMG_20190914_183105_969crop
IMG-20190806-WA0017crop
IMG-20190912-WA0008crop

Con el apoyo de: